Comment gérer le brouillard cérébral

Le brouillard cérébral, anciennement appelé «cerveau chimio», est le terme courant pour désigner ce que les médecins appellent un «dysfonctionnement cognitif lié au cancer». Il s’agit des changements dans la pensée et la cognition qui peuvent survenir avant, pendant et après le traitement du cancer.

Comme l’explique Annie Pettorelli, ergothérapeute à l’HGJ, le terme «cerveau chimio» est quelque peu erroné.

«Les médecins avaient l’habitude de croire que la chimiothérapie provoquait un brouillard cérébral», explique-t-elle. «Mais la recherche montre aujourd’hui que cela peut arriver à n’importe qui après un diagnostic de cancer. Peu importe les traitements reçus».

Environ 40 % ou plus des patients atteints de cancer souffriront d’un certain degré de brouillard cérébral au cours de leur parcours cancéreux.

Les symptômes ont tendance à être subtils et peuvent ne pas être évidents pour l’entourage.

Il s’agit notamment de difficultés à trouver les mots, d’oublis plus fréquents et de problèmes de planification ou de concentration. Les patients remarquent souvent ces changements cognitifs pendant le traitement actif et même des années après. Certaines personnes peuvent même les ressentir avant le diagnostic.

C’est ennuyeux mais pas inquiétant

Le brouillard cérébral n’est pas un signe de démence progressive. Les symptômes ont tendance à fluctuer et à s’améliorer plutôt qu’à s’aggraver au fil du temps. Cependant, le brouillard cérébral peut encore avoir un impact significatif sur les activités quotidiennes et la capacité à travailler.

«Les médecins ne comprennent pas entièrement les causes du brouillard cérébral», explique Annie. «Cela peut être dû au cancer lui-même ou à la toxicité des traitements qui s’accumulent dans l’organisme. D’autres causes sont l’augmentation de l’inflammation, un niveau de stress élevé, un sommeil insuffisant et des changements de régime alimentaire».

Le meilleur traitement consiste d’abord à promouvoir un mode de vie sain. Ces changements profitent à tous, qu’ils soient atteints ou non d’un cancer.

«La gestion du stress, l’hygiène du sommeil, une bonne alimentation et la pratique d’une activité physique», explique Annie. «Il a été démontré que ces mesures aident à gérer les symptômes autant que possible.

Des recherches sont en cours sur d’autres possibilités de traitement.

«Il existe des recherches sur la rééducation cognitive», explique Annie. «Les recherches portent sur les jeux cérébraux ou les puzzles, par exemple. Mais la littérature est hétérogène, c’est pourquoi nous nous concentrons sur les choses les plus conservatrices pour commencer».

Les changements de mode de vie peuvent contribuer à réduire les symptômes, mais ne suffisent souvent pas à eux seuls. Cependant, les médecins ne prescrivent généralement pas de médicaments pour traiter cette maladie.

En tant qu’ergothérapeute, Annie évalue comment le brouillard cérébral affecte les activités quotidiennes et la capacité à travailler.

«Il est peut-être difficile d’engager la conversation avec vos proches parce que vous n’êtes pas concentré», dit-elle. «Ou bien vous n’arrivez pas à gérer vos rendez-vous médicaux. Vous mélangez les dates et perdez le fil des différents rendez-vous. Vous faites de votre mieux pour tout noter, mais tout est désorganisé. Vous pouvez également être préoccupé par la gestion du ménage.»

Les changements de mode de vie ne sont pas la seule solution

Dormir davantage et avoir une meilleure alimentation peut aider, mais ce n’est souvent pas suffisant. L’ergothérapeute propose des stratégies d’adaptation personnalisées et des modifications de l’environnement. Par exemple, planifier les tâches importantes à des moments de la journée où l’on est plus concentré.

«Par exemple, certaines personnes se sentent mieux le matin», explique Annie. «Au fur et à mesure que la journée avance, ils se sentent plus fatigués. Lorsqu’ils sont plus fatigués, ils ont plus de brouillard cérébral. Nous pouvons donc envisager de programmer les rendez-vous importants le matin. Si vous devez faire quelque chose d’important l’après-midi, quelqu’un peut-il vous accompagner ?

L’objectif est d’aider les patients à mener à bien leurs activités quotidiennes de la manière la plus complète possible, malgré les difficultés liées au brouillard cérébral.

«Lorsque les oncologues discutent du plan de traitement, ils n’énumèrent pas tous les effets secondaires», explique Annie. «C’est parce qu’ils ne veulent pas accabler les gens. Il s’agit en grande partie d’essayer de ne pas stresser davantage à propos de cette situation. Les personnes souffrant de brouillard cérébral peuvent le considérer comme un autre effet secondaire malheureux du cancer. C’est relativement courant et il ne faut pas s’en inquiéter outre mesure».

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